去过日本留学的人大概知道日本人也打麻雀。日本牌的玩法跟香港牌及台湾牌都不同。最热衷打麻雀的日人是大学男生及中年男性。日本有不少麻雀ACG ,甚至有多份麻雀漫画专门志、职业麻雀手联盟、麻雀王大赛及麻雀博物馆等。暴力团体(黑社会)也好此道。因为形像不太好,日本女性很少打牌。记得当我告诉日人我妈妈最爱打麻雀时,他们还误会我妈是「极道之女」(黑帮大姐)。大学区多数有「麻雀大学」供「劲颓马鹿大学生」游玩。19 80 年代我留学筑波时也不时跟日本同学打麻雀,也是颓学生一名。我已记不清日本麻雀的打法。反正惨痛的记忆是连战皆北,因为香港牌可以食糊的在日本不一定行。即使食糊也不懂计番。
究竟麻雀什么时候传入日本呢?其实麻雀在中国的起源仍无定说,何况日本?先说中国。一说是麻雀在清朝宫中十分流行,义和团事件宫中人仕四散,将麻雀普及民间各地。一说是清人将明朝一种水浒传纸牌改造而成。据一些日本学者的研究,麻雀是日俄战争(1904-05) 时在中国的日本兵首先目睹的。1909 年大文豪夏目漱石在《朝日新闻》介绍麻雀的玩法。同年名川彦作从四川省带回日本有记录的首幅麻雀牌。到了大正时期(1912-1925) 便在日本上流阶级流行起来。特别成为文人雅士的新潮玩意。芥川龙之介便是雀坛高手。昭和以来,麻雀日渐平民化。1929 年日本麻雀连盟成立,以后每年举行麻雀王大赛。是年单是东京一地便有麻雀馆一千五百间。战前军国主义的兴起将打麻雀看成是腐败的生活方式,所以三、四十年代中衰。
战后之初日本缺乏娱乐,麻雀火速复兴,而且变成低下阶层的玩意。1952 年《报知新闻》主张统一日本麻雀的玩法,是为「报知规则」,一直沿用至今。日本麻雀与中国麻雀不同之处颇多。例如「出铳者」规定要一个人付钱。1980 年代是日本麻雀的全盛期。日本麻雀漫画专门志面世。在电子及互联网时代的今天,麻雀已日渐边沿化,变成三山五岳人士的嗜好。一般人已较少接触真正的麻雀,麻雀在柏青哥及电玩却找到新生命。